Aceites esenciales: Qué son y qué aportan

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Los aceites esenciales se utilizan a menudo en aromaterapia, una forma de medicina alternativa que emplea extractos de plantas para mejorar la salud y el bienestar. Sin embargo, algunas de las afirmaciones de salud asociadas con estos aceites son controvertidas. Este artículo explica todo lo que necesita saber sobre los aceites esenciales y sus efectos sobre la salud.

¿Qué son los aceites esenciales?

Los aceites esenciales son compuestos extraídos de las plantas. Los aceites capturan el aroma y el sabor de la planta, o «esencia». Compuestos aromáticos únicos dan a cada aceite esencial su esencia característica.

Los aceites esenciales se obtienen a través de la destilación (a través de vapor y / o agua) o métodos mecánicos, como el prensado en frío. Una vez que se han extraído los productos químicos aromáticos, se combinan con un aceite portador para crear un producto que está listo para su uso.

La forma en que se elaboran los aceites es importante, ya que los aceites esenciales obtenidos a través de procesos químicos no se consideran verdaderos aceites esenciales.

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¿Cómo funcionan los aceites esenciales?

Los aceites esenciales se utilizan más comúnmente en la práctica de la aromaterapia, en la que se inhalan a través de diversos métodos.

Los aceites esenciales no están destinados a ser tragados. Los productos químicos en los aceites esenciales pueden interactuar con nuestro cuerpo de varias maneras. Cuando se aplica a la piel, se absorben algunos productos químicos vegetales. Se cree que ciertos métodos de aplicación pueden mejorar la absorción, como la aplicación con calor o en diferentes áreas del cuerpo. Sin embargo, falta investigación en esta área.

Inhalar los aromas de los aceites esenciales puede estimular áreas del sistema límbico, que es una parte del cerebro que desempeña un papel en las emociones, los comportamientos, el sentido del olfato y la memoria a largo plazo.

Curiosamente, el sistema límbico está muy involucrado en la formación de recuerdos. Esto puede explicar en parte por qué los olores familiares pueden desencadenar recuerdos o emociones.

El sistema límbico también desempeña un papel en el control de varias funciones fisiológicas inconscientes, como la respiración, la frecuencia cardíaca y la presión arterial. Como tal, algunas personas afirman que los aceites esenciales pueden ejercer un efecto físico en su cuerpo. Sin embargo, esto aún no se ha confirmado en estudios.

Tipos populares de aceites esenciales

Hay más de 90 tipos de aceites esenciales, cada uno con su propio olor único y beneficios potenciales para la salud.

Aquí va una lista de 10 aceites esenciales populares y las declaraciones de propiedades saludables asociadas con ellos:

  • Menta: utilizada para aumentar la energía y ayudar a la digestión
  • Lavanda: utilizada para aliviar el estrés
  • Sándalo: se utiliza para calmar los nervios y ayudar con la concentración
  • Bergamota: se utiliza para reducir el estrés y mejorar las condiciones de la piel como el eccema
  • Rosa: se utiliza para mejorar el estado de ánimo y reducir la ansiedad
  • Manzanilla: utilizada para mejorar el estado de ánimo y la relajación
  • Ylang-Ylang: se usa para tratar dolores de cabeza, náuseas y afecciones de la piel
  • Árbol de té: utilizado para combatir infecciones y aumentar la inmunidad
  • Jazmín: utilizado para ayudar con la depresión, el parto y la libido
  • Limón: se utiliza para ayudar a la digestión, el estado de ánimo, dolores de cabeza y más

Beneficios para la salud de los aceites esenciales

A pesar de su uso generalizado, se sabe poco sobre la capacidad de los aceites esenciales para tratar ciertas condiciones de salud.

Aquí hay una relación de algunos de los problemas de salud comunes en que los aceites esenciales y la aromaterapia se han utilizado para tratarlos.

Estrés y ansiedad

Se ha estimado que el 43% de las personas que tienen estrés y ansiedad utilizan algún tipo de terapia alternativa para ayudar a aliviar sus síntomas.

En cuanto a la aromaterapia, los estudios iniciales han sido bastante positivos. Muchos han demostrado que el olor de algunos aceites esenciales puede funcionar junto con la terapia tradicional para tratar la ansiedad y el estrés.

Sin embargo, debido a los olores de los compuestos, es difícil realizar estudios ciegos y descartar sesgos. Por lo tanto, muchas revisiones sobre los efectos de alivio del estrés y la ansiedad de los aceites esenciales no han sido concluyentes.

Curiosamente, el uso de aceites esenciales durante un masaje puede ayudar a aliviar el estrés, aunque los efectos solo pueden durar mientras se realiza el masaje.

Una revisión reciente de más de 201 estudios encontró que solo 10 eran lo suficientemente robustos como para analizar. También concluyó que la aromaterapia era ineficaz en el tratamiento de la ansiedad.

Dolores de cabeza y migrañas

En los años 90, dos pequeños estudios encontraron que aplicar una mezcla de aceite de menta y etanol en las frentes y sienes de los participantes aliviaba el dolor de cabeza.

Estudios recientes también han observado una reducción del dolor de cabeza después de aplicar menta y aceite de lavanda a la piel.

Además, se ha sugerido que la aplicación de una mezcla de manzanilla y aceite de sésamo a las sienes puede tratar dolores de cabeza y migrañas. Este es un remedio tradicional persa para el dolor de cabeza. Sin embargo, se necesitan más estudios de alta calidad.

Sueño e insomnio

Se ha demostrado que oler el aceite de lavanda mejora la calidad del sueño de las mujeres después del parto, así como de las pacientes con enfermedades cardíacas.

Una revisión examinó 15 estudios sobre los aceites esenciales y el sueño. La mayoría de los estudios mostraron que oler los aceites, principalmente el aceite de lavanda tenía efectos positivos en los hábitos de sueño.

Reducir la inflamación

Se ha sugerido que los aceites esenciales pueden ayudar a combatir las condiciones inflamatorias. Algunos estudios de probeta muestran que tienen efectos antiinflamatorios.

Un estudio en ratones encontró que ingerir una combinación de aceites esenciales de tomillo y orégano ayudó a inducir la remisión de la colitis. Dos estudios en ratas sobre aceites de alcaravea y romero encontraron resultados similares.

Sin embargo, muy pocos estudios en humanos han examinado los efectos de estos aceites en las enfermedades inflamatorias. Por lo tanto, se desconoce su efectividad y seguridad.

Antibiótico y antimicrobiano

El aumento de las bacterias resistentes a los antibióticos ha renovado el interés en la búsqueda de otros compuestos que puedan combatir las infecciones bacterianas.

Los estudios de probeta han investigado ampliamente los aceites esenciales, como la menta y el aceite de árbol de té, por sus efectos antimicrobianos, observando algunos resultados positivos.

Sin embargo, aunque estos resultados del estudio de probeta son interesantes, no necesariamente reflejan los efectos que estos aceites tienen dentro de su cuerpo. No prueban que un aceite esencial en particular pueda tratar infecciones bacterianas en humanos.

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Otros usos

Los aceites esenciales tienen muchos usos fuera de la aromaterapia. Muchas personas los usan para perfumar sus hogares o refrescar cosas como la ropa. También se utilizan como aroma natural en cosméticos caseros y productos naturales de alta calidad.

Además, se ha sugerido que los aceites esenciales podrían proporcionar una alternativa segura y respetuosa con el medio ambiente a los repelentes de mosquitos hechos por el hombre, como el DEET.

Sin embargo, los resultados con respecto a su efectividad han sido mixtos.

Los estudios han demostrado que algunos aceites, como la citronela, pueden repeler ciertos tipos de mosquitos durante alrededor de 2 horas. El tiempo de protección puede extenderse hasta 3 horas cuando se usa en combinación con vainillina.

Además, las propiedades de los aceites esenciales indican que algunos de ellos podrían utilizarse industrialmente para prolongar la vida útil de los alimentos.

Cómo elegir los aceites esenciales adecuados

Muchas compañías afirman que sus aceites son «puros» o de «grado médico». Sin embargo, estos términos no están definidos universalmente y, por lo tanto, tienen poco peso.

Dado que son productos de una industria no regulada, la calidad y la composición de los aceites esenciales pueden variar mucho.

Tenga en cuenta los siguientes consejos para elegir solo aceites de alta calidad:

  • Pureza: Encuentre un aceite que contenga solo compuestos vegetales aromáticos, sin aditivos ni aceites sintéticos. Los aceites puros generalmente enumeran el nombre botánico de la planta (como Lavandula officinalis) en lugar de términos como «aceite esencial de lavanda».
  • Calidad: Los verdaderos aceites esenciales son los que menos han sido cambiados por el proceso de extracción. Elija un aceite esencial libre de químicos que se haya extraído mediante destilación o prensado mecánico en frío.
  • Reputación: Compre una marca con una reputación de producir productos de alta calidad.

Seguridad y efectos secundarios

El hecho de que algo sea natural no significa que sea seguro. Las plantas y los productos herbales contienen muchos compuestos bioactivos que pueden dañar su salud, y los aceites esenciales no son diferentes.

Sin embargo, cuando se inhala o se combina con un aceite base para su uso en la piel, la mayoría de los aceites esenciales se consideran seguros. Asegúrese de considerar a otras personas en su entorno que podrían estar inhalando el aroma, incluidas las mujeres embarazadas, los niños y las mascotas.

Si bien el efecto secundario más común es una erupción, los aceites esenciales pueden causar reacciones más graves.

Los aceites que se han asociado más comúnmente con reacciones adversas son lavanda, menta, árbol de té y ylang-ylang.

Los aceites que son ricos en fenoles, como la canela, pueden causar irritación de la piel y no deben usarse en la piel sin combinarse con un aceite base. Mientras tanto, los aceites esenciales hechos de cítricos aumentan la reacción de la piel a la luz solar y pueden ocurrir quemaduras.

No se recomienda tragar aceites esenciales, ya que hacerlo podría ser dañino y, en algunas dosis, fatal. Muy pocos estudios han examinado la seguridad de estos aceites para las mujeres embarazadas o lactantes, a quienes generalmente se les aconseja evitarlos.

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Conclusión

Los aceites esenciales generalmente se consideran seguros para inhalar o aplicar a la piel si se han combinado con un aceite base. No deben comerse.

Sin embargo, faltan pruebas que respalden muchas de sus afirmaciones de salud asociadas, y su efectividad a menudo es exagerada.

Para problemas de salud menores, el uso de aceites esenciales como terapia complementaria es probablemente inofensivo y en ciertos casos beneficioso.

Sin embargo, si tiene una afección de salud grave o está tomando medicamentos, debe discutir su uso con su profesional de la salud.

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